Winston Moore

Cómo interpretar cifras y lidiar con la desinformación en la pandemia

miércoles, 16 de septiembre de 2020 · 00:10

Cuentan que en 1954 emergieron dos visiones contrastantes en el ámbito de la estadística que impactaron sobre cómo nosotros percibimos la política, los medios de comunicación y la salud.  Y hoy este mismo dilema se esta repitiendo. La primera visión surge con la publicación en 1954 de la obra Cómo mentir con estadísticas, del periodista estadunidense Darrell Huff. Obra que es un deleite de lectura sobre la comunicación numérica y aplaudida como la mejor sobre el tema, y por sugerir a sus lectores de no creer del todo en las cifras publicadas.

Este escepticismo es compartido por David Spiegelhalter, autor contemporáneo que el año pasado publico The Art of Statistics (El Arte de la Estadística), donde lamenta el teatro numeral presentado por el actual gobierno británico mostrando cifras, gráficos y cuadros sobre la lucha contra la pandemia Covid-19 en un despliegue político difundido por  spin doctors  – no médicos, sino los denominados voceros gubernamentales. Es por esto que Huff sugiere que nos formemos en el uso e interpretación de estadística para poder pescar a estos pillos in fraganti.

Pero volviendo a 1954, dos epidemiólogos británicos Richard Doll y Austin Bradford Hill declararon por medio de una publicación académica que fumar cigarrillos aumentaba el riesgo de contraer cáncer. Esto no sólo hizo que ambos dejaran de fumar, sino que alertaron a millones de fumadores a seguir sus recomendaciones para así salvar vidas.

Pero estas dos visiones del mundo respecto al uso de la estadística: la primera como engaño y la segunda como herramienta para salvar vidas, empezaron a colisionar. Esto ocurrió porque los intereses afectados por estas revelaciones científicas hábilmente empezaron a sembrar dudas acerca de la evidencia proporcionada por Doll y Hill.  La industria tabacalera pudo a través del tiempo afinar la táctica denominada marear la perdiz, pidiendo mayor investigación, aludiendo a una falta de consenso entre los mismos expertos, y sentando dudas sobre la confiabilidad de la ciencia misma.

Tomando en cuenta lo antecedido, la pregunta retórica sobre el tapete es si se repetirá ahora, en 2020, lo ocurrido en 1954. Desde el punto de vista de la estadística, nos encontramos en otra encrucijada. La desinformación prevalece y el entender público sobre el Covid-19 queda mareado por los teóricos de la conspiración, los ahora “infames” voceros gubernamentales y los comentaristas provocadores. La diferencia esta vez es que tenemos la ventaja de mayor acceso a la información brindada por científicos, epidemiólogos y estadísticos, para poder así definir qué ruta tomar al presentarse o llegar a la denominada encrucijada.

Para mayores detalles respecto a que ruta tomar Tim Hardford (Statistics, lies and the virus: Tim Harford's five lessons from a pandemic. In an age of disinformation, the value of rigorous data has never been more evident. Financial Times, FT Magazine, 10 de septiembre 2020) en un artículo sobre el tema publicado en el Financial Times de Londres está detallado un análisis brindando cinco lecciones a aprender sobre la pandemia, sugiriendo: 1. Las cifras importan, 2. No tomes los números por sentados, 3. Incluso los expertos ven lo que esperan poder ver, 4. Los mejores conocimientos provienen de combinar estadísticas con experiencia personal y 5. Todo se puede polarizar.

El imperativo es aplicar estas lecciones en América Latina para ver cómo las políticas publicas de los gobiernos de turno confirman estas hipótesis y qué rol los medios de comunicación, lideres de opinión, agencias de relaciones publicas y de publicidad juegan en promover o transparentar esta develada dinámica basada en cifras.

 

Winston Moore es consultor en comunicación.

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